Margaret E. Knight, wonderkind en uitvindster

Zo, bent u al een beetje bekomen van Valentijnsdag? Kreeg u een bloemetje of een kaartje van uw lief, of misschien een teken van leven van een stille aanbidder? Na het Valentijnssacherijn van vorig jaar beleefde ik vandaag mijn ideale Valentijnsdag: met mijn drie poezenbeesten genoot ik van een ontbijt op bed, in de woonkamer staat een enorme bos lelies te geuren en het mooist van dat al is dat ik mijn bed verder voor mijzelf alleen had. Ik heb de verwachtingen van onze maatschappij eindelijk van me afgeschud: ik ben zonder schroom de belichaming van de happy single. Het verstokte vrijgezellenbestaan past me als een oude jas, het zit me als gegoten.

Terwijl ik, ingebakerd tussen drie katten, genoot van deze heerlijke ochtend moest ik denken aan Marvelous Mattie. Genie, getrouwd met haar passie, uitvindster, zelfstandig, selfmade, single en prachtig rolmodel. Vandaag is haar geboortedag.

Margaret “Mattie” E. Knight

Margaret “Mattie” E. Knight werd op 14 februari 1838 geboren in York, in het Amerikaanse Maine. Al tijdens haar kinderjaren kwam haar vader, James Knight, te overlijden. De jonge Margaret ging tot haar twaalfde levensjaar naar school, om daarna zoals buitengewoon veel meisjes en jonge vrouwen, in een katoenfabriek aan het werk te gaan. Haar broers, Charlie en Jim, werkten daar ook.

Kinderarbeid was toen nog heel normaal en ook de slavernij moest nog afgeschaft worden, achterlijkheid kent geen tijd, so there you go.

Margaret Knight was al op jonge leeftijd gefascineerd door machines en gereedschappen. Gewapend met haar schetsboek “My Inventions”, een zakmes en de gereedschapskist van haar vader knutselde ze speelgoed, sleeën en een voetwarmer in elkaar. Ze observeerde de ratelende machines in de fabrieken waar ze werkte en maakte zich zo de techniek eigen. Ze wilde niet alleen weten hoe alles werkte, maar liet er ook haar creatieve geest op los in een zoektocht naar hoe ’t beter kon.

Haar eerste ‘echte’ uitvinding zou ze al gedaan hebben toen ze twaalf jaar oud was, nadat ze een ongeval met een weefmachine zag gebeuren. Een draad schoot los, de schietspoel schoot uit de weefmachine en raakte een fabrieksarbeider. Zulke ongevallen gebeurden met regelmaat. Ze bedacht een mechanisme dat een machine deed stoppen zodra er iets in vastliep en een metalen afscherming die fabrieksarbeiders beschermde tegen rondvliegende schietspoelen. Al gauw werd haar vondst in alle textielfabrieken gebruikt. Mattie was jong en naïef en haar familie wist niet beter en dus werd er niets vastgelegd met betrekking tot de vondst van de jonge uitvindster. Ze verdiende er dus niets aan en bleef dus een ‘eenvoudig’ fabrieksarbeidster.

In the bag

Na de Amerikaanse Burgeroorlog (1861-1865), de strijd tussen de Noordelijke en de Zuidelijke Staten, vestigde Margaret Knight zich in Massachusetts waar ze werk vond in een fabriek waar papieren zakken gemaakt werden. Tijdens haar werk bedacht ze dat het veel makkelijker zou zijn om spullen in die papieren zakken te stoppen als die een vierkante bodem zouden hebben. Ze ging met dat idee aan de slag en vond een machine uit die het papier in de juiste vorm sneed, het vouwde en de onderkant van de papieren zakken dichtlijmde. Het ding kon in zijn eentje doen waar voorheen dertig arbeiders voor nodig geweest waren.

Patent model 1879 (Smithsonian Museum)                        

Haar eerste prototype, van hout, was niet afdoende om er een patent mee aan te vragen ook al werkte het. Daarvoor moest ze een werkende prototype in staal kunnen laten zien en dus liet ze haar machine in staal fabriceren. Een van de medewerkers, Charles Annan, van de werkplaats waar ze dat liet doen ging met haar geesteskind aan de haal. Hij stal het ontwerp en vroeg er patent op aan.

Margaret E. Knight liet het er niet bij zitten en toog naar de rechter. Charles Annan beweerde, naar verluidt, dat het ontwerp wel van zijn hand moest zijn omdat een vrouw nu eenmaal niet in staat was om zo’n innovatief idee te bedenken. Mevrouw Knight kon echter met harde bewijzen aantonen dat ze daar heel wel toe in staat geweest was en dat het idee voor de machine echt aan haar brein ontsproten was. Talloze schetsen, ontwerpen en het houten model zorgden ervoor dat ze de zaak won en dat was in die tijd voor een vrouw een bijzonderheid. Had ik al gezegd dat achterlijkheid geen tijd kent? Enfin, in 1871 kwam het patent dus alsnog op haar naam te staan.

In samenwerking met een zakenman uit Massachusetts zette ze een eigen bedrijf op, Eastern Paper Bag Co. Haar verbeterde versie van de papieren zak, met de iconische vierkante bodem, wordt tot op de dag van vandaag nog gebruikt. We kennen hem vooral als boodschappentas in typisch Amerikaanse winkels.

Uitvindster pur sang

Gedurende haar leven zou Margaret Knight bijna honderd uitvindingen doen en meer dan twintig patenten op haar naam hebben. Ze vond een machine uit die schoenzolen kon snijden, een rotatiemotor, een verbrandingsmotor, een raamkozijn met schuifraam – Margaret E. Knight was van alle markten thuis. Ze bleef haar leven lang ongehuwd en leefde van wat haar uitvindingen opbrachten. Ze was zelfstandig en liet zich niet ontmoedigen door de achterlijke opvattingen over vrouwen en hun intellect, die in haar tijd gemeengoed waren en ook in onze tijd nog altijd niet overal zijn uitgebannen. Een selfmade woman.

Margaret E. Knight stierf op 12 oktober 1914 aan een longontsteking. In haar overlijdensbericht werd ze een “vrouwelijke Edison” genoemd, hetgeen haar eigenlijk geen recht deed, ze was meer dan dat en heeft een vergelijking met Edison helemaal niet nodig. Ze was, geheel en al op eigen merites, de beroemdste uitvindster van de negentiende eeuw, een op zichzelf staand fenomeen. Ze was een van ’s werelds eerste vrouwelijke patenthouders en een technisch genie.

“It is only following our nature. As a child i never cared for coddling bits of porcelain with senseless faces: the only things I wanted were a jack-knife, a gimlet and pieces of wood…I’m not surprised at what I’ve done. I’m only sorry I couldn’t have had as good a chance as a boy and have been put to my trade regularly.”

Margaret E. Knight is een van mijn Grote Vrouwen.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s