Caroline Herschel, kometenjaagster

Caroline Lucretia Herschel kwam op 16 maart 1750 ter wereld, in Hannover. Het gezin Herschel telde tien kinderen. Op jonge leeftijd kreeg ze de pokken, die haar gezicht lelijk tekenden met de voor het pokkenvirus zo typische littekens. Ook kreeg ze tyfus, waardoor ze een groeistoornis opliep.

Omdat Caroline veel zussen had schoot er voor haar geen bruidsschat over en dat, ongetwijfeld tezamen met haar fysieke voorkomen, maakte dat zij ongehuwd bleef. Haar volkomen gebrek aan talent voor de in die tijd gebruikelijke bezigheden voor vrouwen zal ook niet meegeholpen hebben. Caroline blonk uit in wiskunde en had een uitgesproken talent voor muziek.

Over de relatie met haar moeder Anne verschillen de lezingen. Vader Herschel wilde dat Caroline een muzikale opleiding zou genieten, maar haar moeder zou haar als een soort Assepoester behandeld hebben en opzettelijk de plannen, die haar vader met de jonge Caroline had, gedwarsboomd hebben. Moeder Herschel moet nogal een bazig type zijn geweest, niet alleen verbood ze haar man Caroline vioollessen te geven, ook verbood ze lessen in het Frans opdat haar dochter geen gouvernante worden kon. Wanneer haar moeder van huis was kreeg Caroline in het geniep vioolles van haar vader.

Tijdens de Zevenjarige Oorlog vluchtte haar broer Wilhelm naar Engeland. Hij was musicus en componist en in zijn vrije tijd studeerde hij wiskunde en astronomie. Caroline deelde zij passie voor beide. In 1772 haalde hij Caroline dan ook naar Engeland, waar ze het huishouden voor hem deed. Ze zong er in een koor, nam zanglessen en maakte naam als sopraan. Ze werd zelfs muzieklerares in Bath. In 1782 gaf ze dat alles echter op en werd voltijds astronomieassistent van haar broer.

Wilhelm en Caroline bouwden een voor die tijd enorme telescoop. Terwijl Wilhelm daarmee zijn observaties deed, noteerde Caroline deze trouw. Ze poetste de telescoopspiegels, deed de ingewikkelde berekeningen, die voor hun werk nodig waren, en catalogiseerde hun beider ontdekkingen; Uranus (door Wilhelm), sterrengroepen, kometen en nevels. Daarnaast gebruikte Caroline een kleinere Newton-telescoop, waar ze in 1786 zelfstandig haar eerste komeet mee ontdekte. In 1787 kreeg ze, als assistent van haar broer, een jaarsalaris van koning George III.

Caroline Herschel werd daarmee de eerste vrouw met een betaalde wetenschappelijke baan.

Op 25 augustus 1822 stierf Wilhelm. Na de dood van haar broer in 1822 verhuisde ze weer naar Duitsland, waar ze haar astronomisch werk voortzette.

Caroline Herschel ontdekte acht kometen en herontdekte de komeet Encke. Ze voegde 560 sterren toe aan de Flamsteed-catalogus. Niet alleen was ze de eerste vrouw die betaald kreeg voor haar bijdrage aan de wetenschap, ze was ook de eerste vrouw die een erelidmaatschap kreeg toegekend bij de Royal Astronomical Society en de Royal Irish Academy én als eerste vrouw de Gouden Medaille voor de Wetenschap kreeg, in 1846 uit handen van de koning van Pruisen. Deze Medaille zou pas in 1996 weer aan een vrouw vergeven worden, aan Vera Rubin.

Caroline Herschel stierf op 9 januari 1848 in haar geboorteplaats Hannover.

De periodieke komeet 35P/Herschel-Rigollet, de planetoïde Lucretia en de maankrater C. Herschel in Sinus Iridium zijn naar haar vernoemd. Ze is een van mijn Grote Vrouwen.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

w

Verbinden met %s